La cometa Siding Spring si prepara al rendez-vous con Marte

La cometa Siding Spring è ormai vicina. Attesa ormai da quasi due anni, la sfera di ghiaccio nella mattinata di domenica 19 ottobre volerà a una distanza davvero ravvicinata da Marte. Uno spettacolo che potrà essere osservato anche dalla Terra. Siding Spring (nome in codice C/2013 A1) è stato individuato lo scorso anno da Rob McNaught, astrofisico australiano responsabile della scoperta di altre 82 celebri comete. All’inizio si temeva che il corpo ghiacciato dovesse collidere con il Pianeta Rosso, ma un più preciso ricalcolo dell’orbita ha portato a ridimensionare la distanza tra i due a 139.500 chilometri, meno della metà della strada che ci separa dalla Luna. La chioma della cometa, viste le distanze, dovrebbe però avvolgere l’intero pianeta e ciò potrebbe rappresentare un serio rischio per le sonde spaziali in orbita attorno a Marte La traiettoria degli orbiter al lavoro intorno al pianeta rosso  è stata a quel punto aggiustata in modo che non entrino in collisione né con la cometa, né con la scia di detriti che Siding Spring lascerà dietro di sé: 100 chili di particelle al secondo che viaggeranno a una velocità di 56 km/s (poco più di 200.000 km/h). In compenso le sonde della Nasa in orbita intorno a Marte, in particolare MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile EvolutioN), dotata di uno speciale spettrografo ultravioletto, studieranno gli effetti del passaggio di C/2013 A1 nell’atmosfera superiore marziana, e cercheranno di definire la composizione della cometa. Prima di intraprendere il viaggio che l’ha scagliata in direzione di Marte, C/2013 A1 è rimasta per milioni di anni all’interno della Nube di Oort, una vasta riserva di corpi ghiacciati situata al limitare del Sistema Solare. Siding Spring inoltre sarà visibile anche dalla Terra, con strumenti idonei, telescopi di medie dimensioni, sull’emisfero boreale, invece anche con un binocolo nell’emisfero australe. Il video che segue è un animazione della Nasa che mostra il passaggio del corpo celeste vicino a Marte,

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